Los Murciélagos: héroes nocturnos

Un murciélago que se alimenta de insectos, llamado insectívoro, puede comer entre 600 y 1200 insectos por noche, incluyendo mosquitos que pueden transmitir enfermedades (fiebre amarilla, dengue)

Los Murciélagos: héroes nocturnos

EN el mundo entero, existen unas 1350 especies de murciélagos presentes en casi todos los ecosistemas del planeta, exceptuando los polos y un par de islas oceánicas. Desde los insectívoros a los frugívoros pasando por los nectarívoros, los murciélagos, aún desconocidos y maltratados en muchos lugares del mundo, desempeñan un rol fundamental para mantener la salud de nuestros ecosistemas. Los murciélagos también tienen valor económico y sanitario, capturan enormes cantidades de insectos (también los que son plagas agrícolas), permiten reducir el uso de insecticidas en los campos de cultivo y depredan sobre insectos transmisores de enfermedades.

Considerando que éstos pequeños mamíferos no son tan carismáticos como los grandes tigres, los delicados delfines o nuestros parientes los primates es necesario continuar trabajando para que nuestra gente conozca y entienda mejor a este importante grupo de animales  a quienes muchas veces supersticiones, folklore y miedos frente a lo desconocido les han dado mala fama. Las ideas erróneas sobre lo que son y no son los murciélagos muchas veces han causado que se desarrollen campañas de desprestigio e incluso de matanzas de murciélagos, afectando a poblaciones y provocando, en algunos casos, que se encuentren al borde de su extinción.

Mitos y leyendas

 

Entre las leyendas y mitos que se difunden entre la gente se piensa que son ciegos, se enredan en el pelo de la gente, que fuman, que todos son rabiosos, que todos chupan sangre y transmiten enfermedades, que son ratones con alas, o que están emparentados con insectos o aves. Sin embargo los estudios actuales nos muestran que los murciélagos NO son ciegos, tienen un sofisticado sistema de radar para desplazarse y encontrar su alimento en la noche; NO son ratones con alas, ni insectos ni aves, SON mamíferos voladores que pertenecen a su propio grupo llamado Chiroptera (que significa Mano Alada), emparentado evolutivamente mas con los humanos que con los roedores; si bien pueden ocasionalmente portar algunas enfermedades, NO todos se enferman de rabia, y las posibilidades de encontrar un murciélago enfermo en estado natural son muy bajas. El 70%, de las más de 1350 especies conocidas de murciélagos, se alimenta de insectos, las otras de frutas y néctar de las flores, SOLO 3 especies se alimentan de sangre y una es la que puede vivir cerca a los humanos. Los murciélagos NO fuman (esta es una mala práctica por parte de algunas personas que solo los daña y mata) y NO se enredan en el pelo de la gente (con su sistema de radar ellos pueden detectar cualquier objeto y evitar chocarse con el), si están cerca a nosotros es porque se están alimentando de insectos.

Beneficios que traen

 

Ahora que sabemos que NO son los murciélagos, es importante explicar que es lo que si SON, que hacen y que beneficios traen. En el mundo existen más de 1350 especies de murciélagos, el segundo grupo más numeroso de mamíferos, después de los roedores. En Bolivia se conocen, hasta la fecha, 132 especies presentes en casi todos los ecosistemas del país, y con mayor abundancia en zonas tropicales. El mayor registro de altura de un murciélago ha sido a 4500 metros sobre el nivel del mar, en los bosques de Kewiña. Están presentes en bosques montanos de Yungas hasta las sabanas y bosques amazónicos. Un número considerable de especies de murciélagos se encuentran distribuidas en los diversos ecosistemas del Departamento de Cochabamba, conociéndose hasta la fecha 75. Estudios realizados por el PCMB han determinado que solamente en la ciudad de Cochabamba existen 5 especies, muchas de ellas habitan en construcciones humanas, incluyendo entretechos y puentes. La mayoría de estas se alimentan de insectos y fundamentalmente controlan poblaciones de insectos, como mosquitos y polillas. Muy cerca a la ciudad, en el Parque Nacional Tunari, se han podido identificar además otras tres especies que no se las ha encontrado aún en la ciudad, pero que es muy posible que lleguen hasta ahí. Estas son especies que se alimentan de néctar, frutas  e inclusive hay  una especie que se alimenta de insectos y suele habitar en el follaje de los árboles en los bosques de Kewiña.

Aliados indispensables

La diversidad de tipos de alimentación que presentan los murciélagos como insectos, frutas, néctar de plantas, tiene importante relevancia para la naturaleza y para el mismo ser humano. Ellos están involucrados en procesos ecológicos vitales para el medio ambiente que incluyen la polinización, la dispersión de semillas y el control de poblaciones de insectos.  Para el hombre, los murciélagos son sumamente valiosos pues, además de promover procesos ecológicos, nos prestan servicios ambientales fundamentales. Un murciélago que se alimenta de insectos, llamado insectívoro, puede comer entre 600 y 1200 insectos por noche, incluyendo mosquitos que pueden transmitir enfermedades (fiebre amarilla, dengue) y otros insectos que son plagas de cultivos. En algunas regiones los agricultores ahorran hasta dos millones de dólares por disminuir la compra de plaguicidas. Las especies de murciélagos que se alimentan de frutas y néctar de las flores (frugívoras y nectarívoras, respectivamente) son responsables de que existan más de 800 especies de plantas en Latino América, siendo muchas de ellas de importancia económica para el ser humano. Son claves para el sector forestal pues ayudan a polinizar especies maderables como el Ochoó, el Ceibo y la Balsa. También en otros aspectos de las economías locales son importantes, como en la polinización del Agave, de donde se saca el tequila, contribuyendo al movimiento de economías regionales. Incluso el murciélago que se alimenta de sangre es importante, pues si bien puede causar problemas a la ganadería, se está empleando enzimas presentes en su saliva para la creación de fármacos utilizados para el tratamiento de enfermedades cardiovasculares.

Varios factores están afectando a las poblaciones de murciélagos poniéndolos en riesgos muy serios de extinguirse. Entre estos el más importante es la destrucción del hábitat, que afecta a los lugares donde viven y los sitios donde se alimentan. Otros factores son la destrucción de sus guaridas naturales (cuevas) ya sea por vandalismo directo o por técnicas inapropiadas de control del murciélago vampiro. Todos esto ha ocasionado que en Bolivia se consideren a 12 especies en el Libro Rojo de especies de vertebrados amenazados, una de ellas En Peligro, seis Vulnerables y seis en categoría de Datos Insuficientes. Es muy importante apoyar, promover y desarrollar acciones que vayan a favor de la conservación y protección de estas especies amenazadas y a favor de todos los murciélagos en general.

Los Murciélagos: héroes nocturnos Imagen 1

Políticas de protección

El 2010 se publicó, con el apoyo del Viceministerio de Medio Ambiente y Biodiversidad, un Plan de Acción para la Conservación de Especies Amenazadas de Murciélagos, en la que se proporciona los lineamientos específicos para poder ayudar  a recuperar y conservar estas especies. Este plan ya está en ejecución y gracias al apoyo de instituciones nacionales (PCMB, CBG-UMSS) y extranjeras (EcoHealth Alliance, Whitley Fund for Nature, Naturpath, USFW) es que se ha podido, por ejemplo, crear la primera área que protege a una especie de murciélago amenazada (Lonchorina aurita) en Sudamérica: el Santuario Municipal Ecológico San Juan del Corralito, que busca proteger al Murciélago Nariz de Espada considerado En Peligro en Bolivia. Este santuario se encuentra en la localidad de San Matías, Santa Cruz, y ya se están organizando actividades de educación, investigación y protección. 

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Todas estas acciones encaminadas a la protección, al cambio de actitudes de la gente y al conocimiento de las especies de murciélagos se encuentran también apropiadas a una escala regional. Sumando los esfuerzos  la Red Latinoamericana de Conservación de Murciélagos (RELCOM), creada el año 2007, agrupa 19 países en la región, con el fin de concentrar esfuerzos en común y crear una voz regional a favor de estos mamíferos fundamentales para nuestros ecosistemas. RELCOM tiene la visión de que los seres humanos y los murciélagos puedan vivir en armonía y tiene la misión fundamental de garantizar la persistencia de especies y poblaciones saludables y viables de murciélagos en Latino América y el Caribe y lograr que en todos los países se conozca y aprecie su importancia. Los murciélagos en la región y en Bolivia en particular, son nuestros aliados  pues contribuyen a mantener un ecosistema sano  y nos brindan servicios que contribuyen a la economía misma de los seres humanos, entenderlos y protegerlos es nuestra obligación.

Declaración de Sarapiquí, Costa Rica:

 

"Exhortamos a los gobiernos de Latinoamérica a implementar medidas urgentes para detener la pérdida y disminución de las poblaciones de murciélagos en toda la región, a través de la protección de sus refugios y hábitats, resolver apropiadamente el conflicto causado por los murciélagos vampiro, y velar por el uso responsable de los plaguicidas" (RELCOM)

En la redacción de este articulo, se tuvo la valiosa colaboración de M. Isabel Galarza, Co-coordinadora del Programa para la Conservación de los Murciélagos de Bolivia (PCMB)

Directora ejecutiva de la Fundación PCMB

Redaccion:

Luis F. Aguirre

Luis F. Aguirre

Investigador del Centro de Biodiversidad y Genética, Universidad Mayor de San Simón

Co-cordinador del Programa para la Conservación de los Murciélagos de Bolivia (PCMB)